En los inicios de 1980, una recién creada institución, IFEMA, comenzaba a trabajar en el proyecto de dotar a una industria emblemática para nuestro país, el turismo, de su propia feria.

El equipo que se enfrentaba a ese reto estaba encabezado por el Director General de la IFEMA, Manuel Coronado. Como primer Director de FITUR, Manuel Ortuño, quien antes de celebrarse su primera edición de 1981 pasaría a ser el director del nuevo Patronato Municipal de Turismo del Ayuntamiento de Madrid, desde donde seguiría colaborando intensamente en el proyecto. Recogió este testigo el Secretario General de FITUR, Alfonso Seoane, y al frente de la Secretaría Técnica, Javier Gómez Navarro, quien luego ya como Ministro de Comercio y Turismo inauguraría la edición de 1994.

La Presidencia de Honor de la Feria era aceptada por El Rey D. Juan Carlos. Y su Comité Organizador estaba presidido por Felipe Cons, máximo ejecutivo de IBERIA. Un Comité que incluía a dos personas que han permanecido en este órgano de la feria hasta nuestros días: Juan Careaga y Julio González Soria.

Instalada en el Palacio de Cristal de la Casa de Campo, FITUR 81 fue inaugurada, en nombre de S.M. El Rey, por el Ministro de Transportes y Comunicaciones, José Luis Alvarez.
Enrique Tierno Galván, era el Alcalde de Madrid.
Las cifras de esa primera edición: 1.500 expositores; 37 países y 3.000 visitantes profesionales.

1982, su segunda edición, contó ya con la presencia de SSMM Los Reyes en su inauguración oficial. Un nuevo Ministro de Transportes y Comunicaciones les acompañaba, Luis Gamir.

El recién elegido Presidente del Gobierno, Felipe González inauguró FITUR 1983. Un año en el que la feria recibía la Placa de Oro al Mérito Turístico concedida por SM El Rey con ocasión de su onomástica. Enrique Barón ocupaba el Ministerio de Transportes, Turismo y Comunicaciones.

El año 1984 significó un cambio en la Dirección de FITUR, que era asumida por Claudio Meffert. Por su parte, Carlos Espinosa de los Monteros ocupó la Presidencia del Comité Organizador. FITUR era inaugurada en aquella ocasión por el Vicepresidente del Gobierno, Alfonso Guerra.

SS. MM. Los Reyes volvían a inaugurar FITUR en 1985, así como en 1986, año este último que significaba la entrada de un nuevo presidente del Comité Organizador, Narciso Andreu.

En 1987, FITUR ya alcanzaba el número de 3.000 empresas participantes y más de 100 países. La feria era inaugurada por Abel Caballero, Ministro de Turismo, Transporte y Comunicaciones, quien también protagonizó la apertura oficial de la edición correspondiente a 1988.

José Barrionuevo, Ministro de Transportes, Turismo y Comunicaciones, inauguró las ediciones correspondientes a 1989, 1990 y 1991.

El año 1991 significó el último de FITUR en los antiguos recintos feriales de la Casa de Campo de Madrid. Además, FITUR se celebró en un contexto especialmente difícil, pues coincidió con la Guerra del Golfo, y su desarrollo fue posible, especialmente, por el apoyo de EEUU al confirmar su presencia en esta convocatoria. Tales circunstancias vinieron a subrayar la importancia del turismo como primera industria mundial de la paz. Aquella edición ocupaba la presidencia del Comité Organizador Miguel Aguiló.

Un nuevo recinto, el Parque Ferial Juan Carlos I, donde actualmente nos encontramos, venía a acoger la edición de un año de singular transcendencia para el sector y para nuestro país: 1992. La feria fue inaugurada por el Ministro de Relaciones con las Cortes, Virgilio Zapatero. El año 1992 suponía el punto de inflexión para el sector tras el paréntesis del año 1991, afectado por los acontecimientos internacionales de la Guerra del Golfo.

Claudio Aranzadi, Ministro de Industria, Comercio y Turismo, inauguraba FITUR 1993, una convocatoria que comenzaba a recoger a los nuevos países europeos, reflejando el nuevo orden mundial producto de los rápidos cambios en la Europa del Este y Rusia. En aquel año, por primera vez los ingresos turísticos en España rebasaban los 2 billones de pesetas.

FITUR 1994 fue inaugurado por Javier Gómez Navarro, Ministro de Comercio y Turismo, quien había formado parte del equipo fundador de FITUR. En el transcurso de esta edición se desarrolló la última huelga general en España, con escasa incidencia en la feria. Juan Sáez ocupó la Presidencia del Comité Organizador. Se crea FITUR ACTIVO, Sección Monográfica que da cauce comercial a las ofertas turísticas de naturaleza, cultura y aventura.

SS. MM. Los Reyes volvían a inaugurar oficialmente FITUR en 1995. Por primera vez se convoca FITUR KNOW HOW, destinado a recoger la oferta del conocimiento turístico presente en la feria. FITUR firma un acuerdo de colaboración para la organización de FIT, Salón Internacional de Profesionales del Turismo, de Córdoba, Argentina.

En el año 1996, convocatoria inaugurada por S.A.R. El Príncipe D. Felipe, Yolanda Aguilar, hasta entonces Directora Comercial de la Feria, pasaba a ocupar la Dirección de FITUR. La Feria encontraba su prolongación por primera vez en Internet.

El nuevo Presidente del Gobierno, José María Aznar, acompañado por el Vicepresidente 2º del Gobierno y Ministro de Economía, Rodrigo Rato, inauguraban FITUR en 1997. España pasaba a ocupar en esas fechas el segundo lugar mundial en ingresos por turismo y tercero como receptor de visitantes, según la Organización Mundial del Turismo. Xabier de Irala accedía a la Presidencia del Comité Organizador.

Un dramático acto terrorista en un país de especial interés y significado turístico vino, en 1998, a subrayar una vez más la importancia de FITUR y del turismo como foro de entendimiento, a la vez que se ponía en evidencia la capacidad de esta industria como motor de desarrollo de los pueblos. Aquel país, y otros también con difíciles situaciones, reafirmaban su presencia en FITUR, que fue inaugurada por S.A.R La Infanta Doña Cristina.

Una solidaridad del sector turístico que también adquirió especial protagonismo en la edición correspondiente a 1999. Ese año FITUR facilitaba la presencia de los países afectados por el huracán Mitch, los cuales optaron por manifestar a través de la feria sus posibilidades casi intactas para seguir recibiendo a turistas, justo en un momento en que los ingresos derivados de esta actividad eran y son especialmente necesarios. S.A.R. La Infanta Doña Elena inauguró esa edición.

SS.MM. Los Reyes volvieron a inaugurar la que constituía una edición especial de FITUR, precisamente la de su primer vigésimo aniversario. En 2000, el certamen cumplía dos décadas de servicio a la industria turística y lo hacía con una novedosa iniciativa, el Salón de Reuniones y Viajes de Incentivos, FITUR CONGRESOS. Atenta siempre a la evolución del turismo, la feria ofrecía así un atractivo instrumento de comercialización al pujante mercado de reuniones, a través de este work shop.

S.A.R. El Príncipe de Asturias presidió la inauguración de FITUR 2001, edición que representó un récord de participación, con cerca de 85.000 profesionales y más de 8.000 empresas expositoras, procedentes de 170 países. Unas cifras que reflejaban a una industria básicamente sólida, como se ocupó de destacar el Secretario General de la Organización Mundial del Turismo, Francesco Frangialli, al recordar los 476.000 millones de dólares que supuso el año anterior la actividad turística.